Implicaţiile achiziţionării ziarului South China Morning Post de către Grupul Alibaba

Jack Ma, unul dintre cei mai bogaţi oameni din China conform listei cu numele miliardarilor publicată de Forbes, este un magnat al comerţului online, deţinătorul mai multor companii de divertisment şi acum un mogul al mass mediei în limba engleză.
South China Morning Post la un chioşc din Hong Kong
South China Morning Post la un chioşc din Hong Kong (Dale de la Rey/AFP/Getty Images)

În 11 decembrie, Grupul Alibaba al lui Ma a cumpărat ziarul South China Morning Post (SCMP) şi activele sale media cu o sumă czare nu a fost dezvăluită.

Înainte de anunţul oficial, zvonurile achiziţionării SCMP – un ziar din Hong Kong cu o vechime de 112 ani şi premiat pentru rapoartele sale despre evenimentele din China şi din regiune – au fost intens dezbătute în fosta colonie britanică.

Achiziţionarea ziarului a fost întâmpinată cu scepticism datorită presupuselor legături apropiate dintre Alibaba şi oficiali ai Partidului Comunist Chinez (PCC).

În aceeaşi zi în care a fost anunţată cumpărarea ziarului, de exemplu, s-a confirmat faptul că un alt mogul chinez, şeful Fosun Group Guo Guangchang, a fost reţinut pentru “a ajuta la o investigaţie”. Luni, Guo, a apărut pentru scurt timp la o întâlnire în Shanghai a grupului său, dar nu a oferit detalii privind stadiul în care se află investigaţia respectivă.

Totuşi, coincidenţa celor două anunţuri pare să sublinieze legăturile inseparabile dintre miliardarii chinezi şi statul chinez. În China, este dificil, dacă nu chiar imposibil, să devii miliardar fără să primeşti binecuvântarea tacită a oficialilor de Partid.

Preluarea SCMP are loc, de asemenea, pe fundalul unei implicări percepute a Chinei în mediul mediatic din Hong Kong. Anul trecut, băncile majore cu sediul în Hong Kong şi-au retras anunţurile din Apple Daily, un ziar popular în limba chineză care este deseori critic la adresa Beijingului; în februarie 2014, Kevin Lau, fost redactor al ziarului în limba chineză Ming Pao, a fost atacat de bărbaţi neidentificaţi şi înarmaţi cu satâre; şi, conform observatorului chinez veteran Willy Lam, mai mulţi magnaţi din China continentală, care au legături cu Partidul, au fondat noi companii media în Hong Kong.

Vicedirectorul executiv al Alibaba, James Tsai, a discutat despre poziţia editorială a noilor patroni ai SCMP într-o sesiune de întrebări şi răspunsuri pe website-ul ziarului.

“Astăzi, când văd marile organizaţii de ştiri occidentale raportând despre China, văd că ele o fac prin nişte filtre foarte specifice: China este un stat comunist şi oarecum totul decurge apoi din acel lucru”, a declarat el.

“O mulţime de jurnalişti care lucrează cu aceste organizaţii media occidentale nu sunt de acord cu sistemul de guvernare din China şi acest lucru le alterează modul de raportare”, a adăugat el.

Dar conducerea Alibaba va “vedea lucrurile în mod diferit”.

Totuşi, nu este încă foarte clar la ce anume se referă această diferenţă. În rândul observatorilor Chinei se consideră în mare parte că ziarul a devenit “roşu” de ani de zile, lucru marcat de momente precum numirea în 2012 a lui Wang Xiangwei din China continentală în funcţia de redactor şef. Wang a lucrat timp de două decenii la China Daily, oficiosul în limba engleză al regimului chinez.

În ultimii câţiva ani, jurnaliştii SCMP care au avut viziuni critice la adresa PCC au fost concediaţi sau au demisionat; şi tonul raportării asupra evenimentelor din China a devenit mult mai docil.

Vânzarea ziarului către Grupul Alibaba pare să finalizeze şi să oficializeze acea tranziţie.

Conform New York Times, Eric X. Li, binecunoscut ca un apărător al guvernării PCC, s-a aflat “în spatele scenei” acestui acord şi a ajutat la consilierea Grupului Alibaba în ceea ce priveşte achiziţia sa.

“Acoperirea mediatică a Chinei a fost prea ideologică şi părtinitoare în Occident”, a declarat el într-un interviu. Sub Alibaba, SCMP va “oferi cititorilor globali o viziune mai realistă şi pluralistă asupra Chinei”.

Nu este clar dacă acest lucru înseamnă că ziarul va reda viziunea PCC într-o manieră acceptabilă pentru cititorii occidentali, dar se pare că în acest mod estimează cei care acordă atenţie acestui subiect.

În Hong Kong, începând cu 11 decembrie, ziua anunţului, nu a existat niciun răspuns pozitiv printre cele 40 de comentarii scrise pe pagina de Facebook a SCMP la o postare privind vânzarea ziarului.

“Cum puteţi promite că veţi păstra independenţa editorială ştiind că statul chinez este în spatele cumpărării de către Alibaba?” a scris Maria L. Yau.

“Conform filtrelor voastre poluarea este o normă, justiţia este nefastă, adevărul este rău, corupţie este cultură, mâncarea otrăvită este afacere, lupta este soluţia”, a scris Ling Lui.

“Nu cred că [vânzarea] va face bine ziarului”, a scris un jurnalist vestic care a lucrat pentru SCMP timp de mulţi ani. “Nu văd compania lui Jack Ma dornică să respecte obiectivul ziarului”.

Jurnalistul, care nu a putut să discute oficial din cauză că încă este angajat al SCMP, a continuat: “James Tsai promovează ideea existenţei unei mass medii părtinitoare în Occident. Acesta este un semn rău încă de la început. Nu cred că jurnaliştii raportează despre China într-un mod diferit faţă de cum raportează despre ţările occidentale. Mai mulţi reporteri din China continentală şi din Hong Kong au demisionat din SCMP din cauza nemulţumirilor. Nu este de fapt o problemă a faptului că mass media occidentală ar fi părtinitoare.”

Fiind publicat pentru prima dată în Hong Kong-ul colonial în 6 noiembrie 1903, SCMP a fost timp de mai multe decenii considerat a fi singurul ziar în limba engleză din oraşul chinez sudic autorizat să publice informaţii şi anunţuri oficiale. În 1987, compania privată a fost cumpărată de gigantul News Corporation ce aparţine mogulului australian Rupert Murdoch.

În anii 1990 şi la începutul anilor 2000 ziarul a fost foarte profitabil. În 1997 a obţinut un profit record de 100 milioane de dolari (aproximativ 200 milioane USD la valoarea de astăzi a dolarului american), conform Quartz.

În anii recenţi, sub conducerea magnatului malaezian în industria zahărului Robert Kuok, care are interese de afaceri extinse în China, reputaţia ziarului a avut de suferit, fiind perceput ca apropiat de Beijing.

S-ar putea că abilitatea ziarului de a produce ştiri de calitate şi obiective să fi fost de asemenea compromisă de un exod al editorialiştilor. Hong Kong Free Press, citând surse ale SCMP, a declarat că cel puţin 40 de angajaţi au plecat în ultimele şapte luni din South China Morning Post.

“Situaţia actuală este de asemenea natură încât ştirile sunt deja cenzuratre într-o anumită măsură”, a mai susţinut jurnalistul occidental.

“Cred că dacă intervine Jack Ma, nu va exista niciun motiv ca el nu să nu strângă şurubul şi mai mult.”