Astronomii au descoperit o nouă cometă uriaşă şi extraordinară

Cometa                   UN271 2014
Cometa UN271 2014 (captură web)

Astronomii au descoperit o cometă atât de mare încât ar putea fi confundată cu un asteroid. O creaţie extraordinară, care se numeşte UN271 2014 (Bernardinelli-Bernstein). Acest “monstru cosmic” incredibil a fost descoperit de astronomii Pedro Bernardinelli şi Gary Bernstein printre imaginile de arhivă ale Dark Energy Survey.

Noua cometă, a cărei prezenţă a fost emisă ca ipoteză încă din 2014, există cu adevărat. Se pare că are o lăţime de aproximativ 100 km, de două sau trei ori mai mare decât Hale-Bopp, cometa care a bătut recordul în anii 1990.

În octombrie 2014, în momentul în care s-a emis ipoteza că există, cometa se afla la 29 UA (4,3 miliarde de km) de Soare. Începând din acest an, ea a început să se apropie din ce în ce mai mult de Soare şi va ajunge la periheliu la 10,9 UA (cu puţin în afara orbitei lui Saturn) în ianuarie 2031.

Pe 22 iunie 2021, activitatea cometei a fost observată şi raportată de Tim Lister de la Observatorul Las Cumbres din California şi Luca Buzzi de la SkyGems Remote Telescope din Namibia. Acum se află la o distanţă de 3,02 miliarde de km şi este mult mai strălucitoare decât se estimase iniţial.

Descoperirea

În timp ce scanau date mai vechi de la un telescop de pe cer, astronomii au descoperit acest obiect foarte interesant: numită 2014 UN271, este o bucată uriaşă de gheaţă şi rocă care, în mod normal se află departe, dincolo de Neptun, dar acum se îndreaptă spre sistemul solar. Există nenumărate comete noi care se apropie de Soare după ce au petrecut milenii la departare, dar aceasta este diferită din mai multe motive.

Primul motiv este că are o orbită foarte alungită, variind de la aproximativ 1,6 miliarde de kilometri de Soare (chiar în afara orbitei lui Saturn) până la 2 trilioane de kilometri. Al doilea este dimensiunea sa. O cometă mare are de obicei un diametru de aproximativ 50 de kilometri (precum celebra Hale-Bopp, care a vizitat sistemul solar în interior în anii 1990), dar acesta ar putea avea mai mult de 100 de kilometri şi chiar aproape de 200 de kilometri.

Descoperirea a fost anunţată la 19 iunie 2021 şi de atunci orbita a fost actualizată de câteva ori. Pedro Bernardinelli, unul dintre astronomii din echipă, a postat o imagine a acesteia, creată prin combinarea mai multor fotografii realizate de-a lungul anilor.

O vom putea vedea cu ochiul liber?

Având în vedere dimensiunea sa, ar putea deveni mult mai strălucitoare şi ar trebui să atingă o magnitudine de 18 atunci când se va afla în cel mai apropiat punct de Soare. În aceste condiţii, este foarte puţin probabil să o putem vedea cu ochiul liber, dar cometele sunt obiecte imprevizibile, aşa că este posibil ca, pe parcursul traiectoriei sale, să ne ofere surprize. În orice caz, se va apropia din ce în ce mai mult de noi, dar va trebui să aşteptăm până în 2031 pentru a o vedea.

Articole de referinţă: Twitter/phbernardinelli, Spaceweather, AstronomersTelegram