Cine a câştigat Premiul Nobel pentru Medicină

Anul acesta, premiul Nobel pentru Medicină a fost câştigat de cercetătorii William C. Campbell, Satoshi Omura şi Youyou Tu.
O fotografie a statuii lui Alfred Nobel de la Institutul Karolinska din Stockholm
O fotografie a statuii lui Alfred Nobel de la Institutul Karolinska din Stockholm (OLIVIER MORIN / AFP / Getty Images)

Mult râvnitul premiu Nobel pentru Medicină 2015 a fost decernat lui William C. Campbell şi Satoshi Omura pentru descoperirea unei noi terapii împotriva infecţiei provocate de nematode (viermi cilindrici), şi lui Youyou Tu pentru descoperirea unei noi terapii împotriva malariei, reiese dintr-un comunicat al Institutului Karolinska, citat de Agerpres

Premiul de 8 milioane de coroane suedeze (aproximativ 855.000 de euro) a fost astfel împărţit în două părţi egale: William C. Campbell (85 de ani) şi Satoshi Omura (80 de ani) iau jumătate, iar Youyou Tu (84 de ani) cealaltă jumătate.

Bolile provocate de paraziţi afectează specia umană dintotdeauna şi continua să reprezinte o problemă importantă pentru medicina modernă. Cei mai afectaţi sunt oamenii din ţările sărace. Laureaţii Premiului Nobel pentru Medicină din acest an au dezvoltat terapii care au revoluţionat modul de tratament al unora dintre cele mai grave maladii parazitare.

Americanul William C. Campbell, expert în biologia paraziţilor şi microbiologul nipon Satoshi Omura au descoperit un nou medicament, Avermectin, ai cărui derivaţi au limitat considerabil incidenţa unor maladii precum boala lui Robles sau filarioza limfatică şi au avut efecte terapeutice şi în cazul altor maladii parazitare.

Boala lui Robles (cecitatea de râu sau oncocercoza) este o maladie provocată de infecţia cu viermele parazit Onchocerca volvulus. Simptomele includ mâncărimi puternice şi apariţia unor noduli nedureroşi sub piele în zona afectată, iar boala poate duce la orbire, fiind a doua cea mai frecventă cauză a orbirii provocate de o infecţie, după trahom (conjunctivita granuloasă).

Boală parazitară a ganglionilor şi a vaselor limfatice consecutivă infestării cu filarii, filarioza limfatică (elefantiazisul) se transmite prin înţepături de ţânţari şi afectează peste 100 de milioane de oameni din întreaga lume. Filaria este un vierme filiform care poate măsura între 4 şi 10 centimetri lungime. Filaria femelă depune microfilarii (embrioni în formă de viermi) care circulă în limfă şi în sânge. Viermii adulţi trăiesc în ganglioni şi în vasele limfatice. Această maladie este răspândită de obicei în ţările cu climă caldă şi umedă şi se manifestă prin pusee de febră însoţite de dureri în zona ganglionilor inghinali. Aceştia cresc în volum, iar vasele limfatice iau forma de cordoane roşii şi umflate sub piele (limfangită).

Microbiologul nipon Satoshi Omura s-a concentrat asupra unui grup de bacterii, Streptomyces, care trăiesc în sol şi sunt cunoscute pentru că au capacitatea de a produce o pletoră de agenţi antibacterieni (printre care şi streptomicina descoperită de Selman Waksman, Premiul Nobel 1952). Omura a reuşit să izoleze noi tulpini de Streptomyces din mostre de sol şi le-a cultivat cu succes în laborator. Din mii de diferite culturi de astfel de bacterii el a selectat cele mai promiţătoare 50 de tulpini cu intenţia de a le analiza modul de acţiune împotriva diferiţilor agenţi patogeni.

William C. Campbell a primit unele tulpini de Streptomyces dezvoltate de Omura şi a început să le exploreze eficienţa. El a demonstrat că un compus dintr-una dintre culturi este extraordinar de eficient împotriva paraziţilor care infestează animalele domestice şi de casă. Acest compus bioactiv a fost purificat şi a primit denumirea de Avermectin, fiind ulterior îmbunătăţit chimic şi lansat sub denumirea de Ivermectin — medicament care şi-a demonstrat eficienţa împotriva infecţiilor parazitare la oameni.

Astfel, activitatea de cercetare desfăşurată de Omura şi Campbell a dus la descoperirea unei noi clase de medicamente extraordinar de eficiente împotriva infecţiilor parazitare.

Cercetătoarea chineză Youyou Tu a obţinut Artemisinin, un medicament care a redus semnificativ rata mortalităţii pentru pacienţii bolnavi de malarie.

Malaria sau paludismul este o boală infecţioasă ce se transmite prin înţepătura de ţânţari. În urma înţepăturilor, în sânge ajung paraziţi unicelulari din genul Plasmodium, care invadează celulele roşii, provocând accese de febră, iar în cazurile severe pot afecta iremediabil creierul şi chiar pot provoca moartea. În prezent, peste 3,4 miliarde de oameni din ţările sărace se confruntă cu ameninţarea acestei boli care face anual peste 450.000 de victime, în special din rândul copiilor.

De obicei malaria era tratată cu clorochină sau chinină, însă cu un succes moderat. Spre sfârşitul anilor '60 eforturile de a eradica malaria eşuaseră, iar mortalitatea provocată de această boală era în creştere. În acei ani, Youyou Tu a început să studieze nişte ierburi folosite în medicina tradiţională chineză pentru a descoperi un remediu mai bun împotriva paludismului. Ea a obţinut cele mai promiţătoare rezultate cu un extract din planta Artemisia annua şi a demonstrat că un compus al acestei plante, denumit ulterior Artemisinin, este foarte eficient împotriva paraziţilor care provoacă malarie atât la animalele infectate, cât şi la oameni. Artemisininul reprezintă o nouă clasă de agenţi activi antimalarie care suprimă paraziţii ce provoacă această boală încă din primele stadii ale dezvoltării lor, ceea ce explică potenţialul extraordinar al acestui medicament împotriva paludismului.

După mai multe decenii de progrese timide în dezvoltarea de terapii împotriva maladiilor parazitare, descoperirile celor trei laureaţi ai premiului Nobel pentru Medicină din acest an au schimbat radical situaţia. Aceste două descoperiri au oferit omenirii arme puternice împotriva acestor maladii grave care afectează milioane de oameni în fiecare an. Conform comunicatului oficial al Comitetului Nobel, "consecinţele acestor descoperiri asupra îmbunătăţirii stării de sănătate a oamenilor sunt incomensurabile".